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viernes, 6 de noviembre de 2015

Epigenética, más allá de los genes


Vuelvo supersatisfecho de Cercedilla, del Coaching de Equipo con el Comité de Dirección de una de las principales empresas del mundo, una organización global que es líder absoluto en su sector. El Equipo marca la diferencia. Mi gratitud, además de a los integrantes de este Comité de Dirección, al equipo de Luces del Poniente (www.lucesdelponiente.com), el Hotel Rural con piscina climatizada en el que nos hemos alojado. Ha sido una estancia maravillosa.
He estado leyendo en Temas de Investigación y Ciencia (la edición española de Scientific American) sobre Epigenética, más allá de los genes. Y es que la actividad de los genes está regida por factores epigenéticos, más allá de los mismos, como ciertas moléculas que se unen al ADN y a las proteínas de los cromosomas y que condicionan cierta información más allá del ADN. Los contaminantes, el estrés, la dieta y otros factores ambientales pueden provocar marcas epigenéticas. “Es posible que nuestra salud y la de nuestros hijos se vea perjudicada por sucesos que afectaron a nuestra bisabuela durante el embarazo”. El Dr. Michael Skinner, de la Universidad Estatal de Washington, ha publicado más de 250 artículos científicos y docenas de estudios sobre la herencia epigénetica transgeneracional.
En la misma publicación especializada, Mireia Jordà y Miguel Ángel Peinado (Instituto de Medicina Predictiva y Personalizada del Cáncer en Barcelona) escriben sobre ‘la regulación génica del comportamiento social de las abejas’. La Apis melífera (abeja de la miel) vive en comunidades muy estructuradas formadas por castas, con un comportamiento social muy complejo. El desarrollo de esos comportamientos está íntimamente regulado por el entorno social, asociado a cambios en la expresión de miles de genes.
Y Francesc Piferrer (Instituto de Ciencias del Mar, también en la Ciudad Condal) explica que las condiciones de temperatura que experimentan algunos animales durante su desarrollo temprano determinan su sexo. El “recuerdo” térmico se transmite por mecanismos epigenéticos.
La Epigenética es fascinante. Según las últimas investigaciones, el debate entre nacer o nutrir, entre herencia o medio ambiente, es estéril. No hay una sin el otro. Los genes por sí solos no determinan el destino de las personas. Los mecanismos epigenéticos controlan la lectura de los genes y son factores ambientales que se transmiten a la descendencia. Por ejemplo, las buenas experiencias nos ayudan (los ratones que han disfrutado del cobijo de la madre durante la infancia, por ejemplo, son más resistentes al estrés toda su vida).
Sí, y hay “interruptores ocultos de la mente”. La experiencia, mediante cambios epigenéticos que activan o desactivan genes, influye en las posibles enfermedades mentales, en las adicciones, en los traumas.
Finalmente, ¿cómo es posible que gemelos idénticos desarrollen personalidades tan distintas? Porque en el interior de las neuronas, algunos genes se desplazan y alteran la función de éstas. Así lo explican Fred H. Gage (Instituto Salk de La Jolla, California) y Alison Muotri (Universidad de California en San Diego).

Y hablando de educación, hoy nuestro admirado maestro José Antonio Marina ha publicado en El Mundo ‘El libro de los malentendidos’ (www.elmundo.es/opinion/2015/11/06/563b9a97e2704ebd718b45f1.html). Es el artículo siguiente:
“Para ayudar a traer la educación al debate público, acepté elaborar el Libro blanco de la profesión docente, sobre el que estos días se han alzado varias polémicas. Me alegra que se hayan planteado, porque el debate sobre estos temas es necesario, pero me entristece que se hayan basado en malentendidos o en información fragmentada, porque pueden dar al traste con una posibilidad que me parece hermosa. Es posible que haya tenido yo la culpa.
Para evitar precisamente malas interpretaciones, decidí trabajar a la vista de todos. Por ello abrí una web explicando lo que mi equipo y yo estábamos haciendo www.libroblanco.joseantoniomarina.net) y además di un correo para que todo el que quisiera pudiera participar mandándonos información. Eso ha hecho olvidar que hasta que no esté terminado no se puede decir nada sobre él. Está en construcción.
Para colmo de males, todo esto ha coincidido con la presentación de un libro mío sobre la transformación de la escuela española -'Despertad al diplodocus'-, cuya aparición estaba prevista desde antes de que el ministro me encargara el libro blanco. Allí, desde un punto de vista más general, se habla de temas que tienen que ver con los docentes. Algunos medios de comunicación han mezclado información de las dos fuentes y ha sido otro motivo de equívocos. Han surgido dos malentendidos que me gustaría aclarar.
Uno, relativo a la evaluación de los docentes, y otro al uso de grabaciones para la formación de los docentes. Empecemos con la evaluación. Ha irritado mucho que haya ligado los incentivos al desempeño. Es algo que está recogido en el estatuto del funcionariado, de modo que las reclamaciones, a él. Pero lo importante es que necesitamos mejorar nuestro sistema educativo. Todos los estudios internacionales y nacionales nos dicen que la acción de los docentes es imprescindible para conseguir una escuela de calidad. No es el único factor, por supuesto, pero es el que va a llevar cualquier cambio al aula o va a impulsarlo desde el aula. En todo el mundo se trabaja para atraer a la docencia a los mejores, para lo cual es imprescindible prestigiar la profesión, reconocer su enorme relevancia social, apelar a la vocación ética de muchas personas, y también diseñar una carrera profesional atractiva, con posibilidades de desarrollo personal y laboral. Y es ahí donde, como una de las tareas del libro blanco, estamos estudiando la manera en que lo intentan otros países. Hay un ideal común: atraer al 30% de los mejores expedientes académicos al campo de la educación. ¿Cómo podemos hacerlo?
Lo primero es diseñar una carrera profesional que permita a los docentes una expansión de posibilidades, que presente alguna manera de progresar en ella. Por supuesto que el premio mayor es la satisfacción del deber cumplido, pero vamos a valorar también los premios que vienen después. Es necesario el reconocimiento del esfuerzo, de la calidad, de la excelencia. No podemos seguir alérgicos a todo lo que sea valorar el mérito. Al proponer que el desempeño de los docentes debería ser evaluado, un sindicato ha dicho que no era necesario porque los docentes, con sus ejercicios de ingreso, habían demostrado ya su idoneidad. ¿De manera que una prueba de acceso asegura la competencia a lo largo de una vida laboral entera? La idea de que 'yo ya me he ganado el puesto porque me esforcé para ganar la oposición' entraña una lógica malsana. Tampoco tiene razón Irene Rigau, consejera de Educación catalana -que ha hecho cosas estupendas- cuando dice que no está de acuerdo conmigo porque "todos los profesores tienen que ser muy buenos". De acuerdo, ¿y eso cómo se hace? Sólo apunta a la selección de los futuros docentes. Pero sucede que la transformación de la escuela española no puede esperar a que nuevas generaciones de docentes maravillosos sucedan a los que estamos. El cambio en la escuela tenemos que hacerlo los docentes actuales, y hay que utilizar todas las astucias motivadoras para conseguir que todos sean excelentes.
La siguiente crítica es que enseñar no es como fabricar tornillos. Es una actividad que no se puede evaluar. Y entonces, se pone como ejemplo de disparate que yo haya dicho que se debe medir la calidad de un profesor (y por lo tanto sus incentivos) atendiendo a las notas de sus alumnos. Hay que saber muy poco de evaluación educativa para pensar así. La calidad de la docencia se puede y se debe evaluar con los procedimientos adecuados, y como la educación es un tema complejo, los criterios deben ser complejos. Del repaso de los procedimientos que se utilizan en otros países hemos seleccionado, hasta este momento, siete: (1) El portfolio del docente, es decir, toda su historia laboral, el modo como ha actuado hasta ese momento, sus cursos, sus trabajos, etc. (2) El progreso educativo de sus alumnos. No se trata de la nota, sino de cómo ha avanzado. Que un niño pase de tener un 1 a tener un 4 es un progreso mayor que el de un alumno que pase de 9 a 10. Sin embargo, la nota de este último es mucho más alta. (3) La opinión de sus alumnos. (4) La observación en el aula de la actividad del profesor. Para ojos expertos, resulta fácil saber si un profesor lo hace bien o mal. (5) El modo de relacionarse con las familias, que son un factor importante en el proceso educativo. (6) La manera de participar en la vida del centro, de cooperar con otros docentes en proyectos comunes, de mantener la relación en el claustro, de colaborar a que haya una pasión por aprender. (7) La calidad del centro en que trabaja. ¿Por qué este último aspecto es importante? Porque si el progreso de un profesor va ligado no sólo a la calidad de su trabajo, sino también a la calidad del trabajo de sus compañeros, se esforzará en que todos lo hagan muy bien. Estos factores de evaluación tienen que ser ponderados, porque no todos tienen la misma relevancia, y tienen además que ser corregidos atendiendo al entorno en que se mueve el centro, al número de alumnos inmigrantes, a las condiciones económicas y sociales. Supongan que ser profesor en un centro muy conflictivo tuviera más valor que serlo en un centro sin problemas. Sería más fácil encontrar profesores que quisieran ir a ellos. Creo que fue Bayrou, un ministro francés de Educación, quien propuso crear un cuerpo docente de élite especializado en centros muy conflictivos. Me pareció una buena solución. En este momento, en la escuela pública, las plazas se van adjudicando por antigüedad o por méritos, lo que hace que a los centros más complicados vayan los recién llegados. No parece sensato.
La otra polémica que ha surgido la ha provocado un titular alarmante de 'ABC'. Al parecer, yo proponía "grabar las clases para evaluar al profesor". Vino a verme un equipo de una televisión para preguntarme si proponía poner cámaras de vigilancia en las aulas. Lo que había explicado con todo detenimiento es que formar a un docente es complicado, y que un método útil -que se aplica en EEUU no sólo en la docencia, sino, por ejemplo, en el entrenamiento de psicólogos- es grabar una clase y comentarla con el protagonista para ver los problemas, las virtudes, los aciertos y las equivocaciones. A todos nos resulta muy difícil darnos cuenta de cómo se nos ve desde fuera. Creemos que hemos sido amistosos y tenemos un gesto hosco. Pensamos que hablamos con voz clara y no se nos entiende. No nos percatamos de que damos la clase atendiendo a un solo alumno. Esas cosas son muy fáciles de mostrar en un vídeo. Mencioné incluso que la Fundación Bill y Melinda Gates ha dedicado 300 millones de dólares a un programa llamado 'Measures of Effective Teaching' que pretende hallar las claves para mejorar la educación. Uno de sus objetivos es construir sistemas justos y fiables para medir la calidad del docente. Un primer resumen de los resultados se ha publicado con el título 'Learning about teaching: Initial findings from the Measures of Effective teaching Project'. En el proyecto han participado 3000 profesores voluntarios. Se han grabado 20.000 clases, con los comentarios de los docentes, que fueron analizadas para intentar sacar conclusiones.
Mi propósito al aceptar elaborar este libro blanco es hacerlo desde el aula hacia el Ministerio, porque todos los que se han hecho han ido desde el Ministerio hacia las aulas. Supondría para mí una gran decepción que los malentendidos, la actitud de recelo y desconfianza que se ha instalado en el mundo educativo, frustrara esta oportunidad. No es mi libro blanco. Un libro blanco, un 'white paper', es una documentación rigurosamente seleccionada y ordenada para facilitar la tarea de los que tienen que tomar decisiones. No pretendo nada más, pero tampoco nada menos.”
En esta “sociedad del espectáculo”, ¡qué difícil es implantar, siquiera proponer, la meritocracia! Ni en la enseñanza, como vemos, ni en ninguna organización. Lo que está haciendo Marina (desde el libro blanco o su nuevo texto ‘Despertad al Diplodocus’) es quijotesco, que es uno de mis adjetivos elogiosos preferidos. Somos, afortunadamente, un “país de quijotes” y en medio del desierto de la mediocridad contamos con luchadores dispuestos a dejarse el alma por un ideal.